Tijdens het jaarlijkse economische evenement de Business Conference van Globes Israel op 8 en 9 december j.l. werd weer gekeken naar komende uitdagingen en het ontwikkelen van oplossingen om deze aan te gaan. Samen met 3.000 deelnemers vanuit Israël en het buitenland, heeft ISRAEL21c aan een aantal openhartige discussies over deze kwesties mogen deelnemen.

Veel vooraanstaande economen, wetenschappers, beleidsmakers en managers menen dat de overheidsuitgaven en het stimuleren van het onderwijs zal bepalen of Israël de wereldwijde innovatiecurve voor kan blijven. Economen en wetenschappers zijn tevens op zoek naar manieren om de gemiddelde Israëlier te laten profiteren van de voordelen van de high-tech prestaties die het land te bieden heeft.

“Wie van de aanwezigen maakt dagelijks gebruik van technologie?” zo vroeg Yoram Yaacobi, general manager van het Microsoft R&D Center in Israël, in de sessie “Innovatie als motor voor groei.” Iedereen in de zaal stak zijn vinger op, toen Yaacobi vervolgens vroeg wie er kon programeren verdwenen alle vingers weer.

Deze realiteit, zo vertelt hij, veraanschouwelijkt een van de grootste uitdagingen van de startup natie. “Onze hoogste prioriteit in de afgelopen twee of drie jaar was het menselijke kapitaal,” vertelt Yaacobi. “Minstens een keer per maand heb ik een afspraak met een internationaal bedrijf dat een R&D-site in Israël wil opzetten, en allemaal hebben ze ingenieurs nodig. Maar het aantal afgestudeerden op dit gebied is in de afgelopen 10 jaar met de helft gedaald. We moeten dus weer meer investeren in het onderwijs van exakte vakken.” India en China hebben misschien een groter aantal ingenieurs, Israël daarentegen heeft de meerwaarde van het ondernemerschap. “Dat omvat het vermogen om innovatieve ideeën uit te voeren en met volharding te blijven aankloppen bij potentiele ondersteuners totdat iemand akkoord gaat met jouw idee. Dit is wat wij kunnen geven. “

Doron Avni van Google Israël vertelt dat twee vrouwelijke ingenieurs van het Google TLV Campus begonnen zijn aan het programma Mind the Gap, een project bedoeld om meisjes aan te moedigen technologische carrières te verkennen. De E-nnovate hub van Google Israël richt zich daarnaast op het bevorderen van Israëlische innovatie en economische groei.

De afgelopen drie jaar zijn managers van internationale bedrijven en hun R&D centra in Israël – ongeveer 45 in totaal – bijeengekomen om wederzijdse belangen te bespreken, en te kijken hoe de samenwerking met de academische en publieke sector verbeterd kan worden. “Nergens anders dan in Israël gaan concurrenten zo met elkaar om de tafel zitten,” zo de Israëlische Chief Scientist Avi Hasson.

Hasson zegt dat men minder moet denken in termen van high-tech versus low-tech, maar meer in hoe die twee elkaar beïnvloeden. “High-tech maakt slechts 10 procent uit van onze werkende bevolking”, zo vervolgt Hasson.

“In het Ministerie van Economische Zaken, kijken wij naar het totale plaatje, dus ook kunststoffen, textiel en andere productiesectoren. Bedrijven uit de hele wereld komen bij ons voor innovatieve oplossingen. Daarom hebben wij een half miljard sjekel geïnvesteerd in R&D van de traditionele industrieën die een paar jaar geleden nog aan het einde waren van hun marktgroei. Ze waren in staat om zich te herstellen en behalen nu weer goede resultaten.”

Paskal, een kibboetstextielbedrijf dat sinds 1978 bevestigingsmiddelen produceert, is hier een mooi voorbeeld van. “Een rits is een low-tech produkt, en Paskal moest zichzelf opnieuw uitvinden”, aldus Hasson. Het bedrijf heeft vervolgens cutting-edge produkten aan haar assortiment toegevoegd, zoals waterdichte zakken en sluitingen.

“Bedrijven komen hier juist voor deze innovatiedrift, voor ons vermogen om kennis uit de academische wereld met het bedrijfsleven te verbinden, en om dingen die in de high-tech gebeuren in  de traditionele industrie toe te passen”, zo Hasson. “We moeten leren hoe we onze cultuur van ondernemerschap in de high-tech optimaler kunnen benutten  en tegelijk 10 jaar vooruitkijken om de concurrentie voor te zijn.”

Hani Shitrit Bach van de Tel Aviv Stock Exchange (TASE) waarschuwt dat indien Israel investeeerders wil blijven aantrekken, de overheid de regels dient te versoepelen, fiscale prikkels dient aan te bieden en prospectussen in het Engels moet gaan publiceren. “We kunnen niet Hebreeuws spreken met buitenlandse investeerders”, aldus Bach. Zij bericht dat TASE van plan is om nieuwe indices uit te geven die investeringen met een laag risico in high-tech bedrijven mogelijk gaat maken.

“Kan financial engineering kanker genezen?” Deze vraag werd onderzocht in een life-science-sessie dat het Israël Centrum van het Milken Institute, een economische denktank uit Californië heeft georganiseerd.

Het probleem waar de panelleden op doelen met de kreet “Valley of Death” is een financieringstekort voor de early-stage-fase van de geneesmiddelenontwikkeling en de sterke voorkeur van beleggers voor late-stage-life sciences. Dit heeft gevolgen voor de geneesmiddellen en apparaten ontwikkeling in ieder land, niet-traditionele modellen voor de financiering van biotech zou Israël’s ontluikende life sciences industrie kunnen doen versnellen.Dit omdat Israël een van de weinige plaatsen in de wereld is waar de overheid participeert in de particuliere sector, zo verklaart Roger Stein van het Massachusetts Institute of Technology Laboratory for Financial Engineering. “Er bestaat een echte kans voor Israël om een hub te worden voor financiële innovatie in de gezondheidszorg en biotechnologische innovatie.”

Dr Einat Zisman, CEO van Hadasit, het tech-transfer-kantoor van het Hadassah Medisch Centrum, zei dat nauwe interactie tussen de academische wereld, industrie en overheid essentieel is om dit te laten gebeuren. Ora Dar, hoofd van de Life Sciences sector in het kantoor van de Chief Scientist, riep op tot publiek-private partnerschappen om innovaties in de biotech te bevorderen. En Leonid Bakman, oprichter en directeur van het  Israel Innovation Institute, zei dat innovatie zich niet beperkt tot wetenschappelijke doorbraken. Hij wees op de uitblinked rol van Israël in de digitale gezondheidszorg en hoe men dit als motor voor zakelijke mogelijkheden kan gebruiken.

Het volledige artikel leest u in het Engels op Israel21C.