De spierziekte ALS kreeg het afgelopen jaar veel aandacht. Acties als de Ice Bucket Challenge hebben over de hele wereld geleid tot veel donaties voor onderzoek naar ALS. Elk jaar worden er in de VS opnieuw bijna 6.000 mensen gediagnosticeerd met ALS, allemaal mensen die al hun communicatieve vaardigheden verliezen naarmate de ziekte vordert.

Een nieuw Israëlisch apparaat genaamd EyeControl streeft ernaar om deze mensen weer een stem te geven zodat zij weer overal kunnen communiceren. Hoe? Met behulp van de beweging van hun ogen.

Dit schermvrije en betaalbare apparaat voor mobiele communicatie is ontwikkeld door een groep Israëlische ondernemers die persoonlijk zijn geraakt door de ziekte. Zowel medeoprichter Or Retzkin alsmede Tal Kelner, head of product, beiden hebben hun grootouders aan ALS verloren, zijn toegewijd om mensen te helpen die “locked-in” of niet in staat zijn om te spreken vanwege spierverslechtering. CTO Itai Kornberg lanceerde deze technologie toen hij begon een ALS patiënt te helpen communiceren met zijn ogen met behulp van een computer die de bewegingen vertaalt.

Het EyeControl systeem is een combinatie van een geautomatiseerde bril en een mobiele app die oogbewegingen van de gebruiker detecteert en vertaalt naar bevelen die worden omgezet in geluid, via een oortelefoon en luidspreker. Een infraroodcamera is verbonden met een eenvoudig brilmontuur en communiceert met een computer van creditcardformaat. Met behulp van een Bluetooth-verbinding wordt de informatie doorgegeven naar de koptelefoon of luidspreker van het systeem in het oor van de patiënt. De smartphonetoepassing maakt het voor de patiënt mogelijk om te communiceren via een tekst-naar-spraaksysteem.

EyeControl is gebaseerd op een drie-stappen-model: De patiënt kan kiezen uit voorgeprogrammeerde zinnen (zoals “Ik heb het koud”, “Ik moet naar het toilet” of “Mijn handen doen pijn”). Een alarm kan worden uitgezonden om hulp te vragen en gebruikers kunnen zinnen vormen via een virtueel alfabet.

Om het apparaat op de markt te krijgen, is het bedrijf een Indiegogo crowdfunding campagne gestart. Sinds de start van de campagne op 7 juli jl heeft de startup haar $ 30.000 doel reeds overschreden, door in minder dan een maand $ 42.000 binnen te halen.

Echter, EyeControl is niet alleen op het gebied van de eye-gaze-systemen voor gehandicapten. Oplossingen zoals die van Tobii DynaVox, LC Technologies, en zelfs het Israëlisch-uitvinder van de technologie achter de Sesame Phone, strijden allemaal om toegang tot touch-screen-afhankelijke technologieën. EyeControl, dat in tegenstelling tot veel van zijn concurrenten geen scherm nodig heeft, onderscheidt zich voornamelijk door haar mobieliteit en allround gebruiksgemak.

“Bij [bestaande communicatiemiddelen] dienen de meeste patiënten thuis te zijn of voor een computerscherm te zitten om het ​​apparaat te kunnen bedienen,” vertelt Retzkin NoCamels. “Zit je in een auto of lig je in bed heb je geen scherm voor je, en kun je dus ook niet communiceren.”

Het draagbare apparaat maakt gebruik van een externe batterij als stroombron, waardoor de patiënt ook onderweg kan communiceren. “We maken gebruik van vocal feedback, er is een oor set, en geen scherm,” legt Retzkin uit. “Het is heel intuïtief, op basis van wat je hoort kun je met een oogbeweging reageren.”

In tegenstelling tot soortgelijke apparaten, die in prijs variëren van $ 3.000 tot $ 10.000, zal EyeControl naar verwachting voor $ 100 op de markt komen. Op deze manier wil men het apparaat toegangelijk maken voor alle patiënten, ongeacht hun financiële draagkracht. Volgens Retzkin koopt zijn zijn team de materialen in bulk in en wordt het apparaat in huis gebouwd waardoor het aanzienlijk goedkoper aangeboden kan worden.

You can read the full and original article in English on NoCamels.   
Photos, infographics and video: The ALS AssociationEyeControl, Ice Bucket Challenge